Main Menu

Penyelidikan Layaknya Sherlock Holmes Menemukan Kehidupan di Mars?

Rohmat Haryadi
09-06-2018 21:32

Jejak pengeboran Curiosity di dasar danau purba di Kawah Gale (NASA)

California, Gatra.com -- Para ilmuwan untuk pertama kalinya telah secara yakin mengidentifikasi kumpulan molekul karbon di Mars yang digunakan dan diproduksi oleh organisme hidup. Itu tidak membuktikan bahwa kehidupan pernah ada di Mars. Molekul karbon yang sama, secara luas diklasifikasikan sebagai materi organik, juga ada di dalam meteorit yang jatuh dari angkasa. Mereka juga dapat diproduksi dalam reaksi kimia yang tidak melibatkan biologi.

 

Tetapi penemuan yang dipublikasikan pada Kamis, 7 Juni 2018, di jurnal Science, adalah bagian dari teka-teki Mars yang telah lama dicari para ilmuwan. Pada 1976, wahana Viking NASA melakukan percobaan pertama mencari bahan organik di Mars dan tampaknya hasilnya hampa. “Sekarang segala sesuatunya mulai lebih masuk akal,” kata Jennifer L. Eigenbrode, seorang ahli biogeokimia di Pusat Penerbangan Antariksa Goddard NASA di Greenbelt, Md., Dan penulis utama makalah Science. “Kami masih belum tahu sumbernya, tetapi mereka ada di sana. Mereka tidak hilang lagi,” katanya.

Data tersebut berasal dari wahana Curiosity NASA, yang telah menjelajahi bekas danau purba di Kawah Gale sepanjang 96 mil di mana ia mendarat pada 2012. Penemuan ini menunjukkan bahwa molekul organik dapat dilestarikan di dekat permukaan Mars, bertahan dari hantaman radiasi matahari. "Ini sangat menarik bagi geologi Mars, dan untuk pencarian kehidupan," kata Sanjeev Gupta, seorang profesor ilmu bumi di Imperial College London di Inggris, yang merupakan rekan penulis.

Makalah kedua di Science menambahkan kerutan dalam teka-teki metana Mars - molekul sederhana dari satu karbon dan empat atom hidrogen (CH4)- yang juga bisa memainkan bagian penting dalam mencari tahu apakah kehidupan pernah muncul di sana dan bahkan mungkin bertahan di bawah tanah saat ini.

Bahan organik itu ditemukan dalam potongan lumpur yang dipadatkan Curiosity pada 2015. Batuan tersebut terbentuk sekitar 3,5 miliar tahun yang lalu ketika Mars mengering, meskipun Kawah Gale masih dipenuhi air untuk membentang ribuan hingga jutaan tahun. Potongan-potongan batu itu dipanaskan hingga lebih dari 900 derajat Fahrenheit, dan alat-alat penelisik molekul-molekul akan mengendus tanda-tanda molekul organik pada suhu tinggi. Kemudian para ilmuwan menyaring hasil untuk mencari tahu apa yang mungkin asli organik Mars.

Analisis itu menjadi rumit karena secangkir pelarut dalam laboratorium seluler pada wahana itu bocor, menyumbang sinyal yang menyesatkan. Selain itu, beberapa bacaan bisa berasal dari kontaminasi dari Bumi; yang bisa dihasilkan dalam pembakaran ketika sampel dipanaskan, yang mungkin telah terjadi pada deteksi molekul organik sebelumnya oleh Curiosity. "Jika kami tidak yakin, kami menghapusnya," kata Dr. Eigenbrode.

Pada akhirnya, beberapa molekul organik tetap eksis, termasuk molekul benzena dan propana. "Pekerjaan detektif yang mereka lakukan layaknya Sherlock Holmes," kata Katherine Freeman, seorang profesor geosains di Pennsylvania State University yang tidak terlibat dengan penelitian. "Apa yang mereka tunjukkan adalah bahwa molekul organik hadir lebih awal di Mars," katanya.

Menariknya, organik yang ditemukan Dr. Eigenbrode dan rekan-rekannya tampak seperti potongan-potongan yang berasal dari materi yang lebih kompleks. Molekulnya bisa berasal dari sesuatu seperti kerogen, komponen bahan bakar fosil yang ditemukan dalam batu bara, dan minyak. Tetapi para ilmuwan tidak bisa mengatakan apa molekul yang lebih besar atau bagaimana mereka terbentuk.

"Kami telah mempertimbangkan tiga sumber yang mungkin untuk molekul organik itu, geologi, meteorit, dan biologi," katanya. Ketika mereka melakukan eksperimen di laboratorium mereka di Bumi untuk memanggang sampel yang mengandung ketiga jenis karbon organik tersebut, pembacaan itu semua konsisten dengan apa yang terdeteksi di Mars.

Itu berarti mereka tidak memiliki bukti yang meyakinkan tentang asal mula biologis karbon itu, tetapi kemungkinan itu tidak tidak bisa juga dikesampingkan. "Ini di atas meja dengan yang lainnya," kata Dr. Eigenbrode.

Dalam makalah Science kedua, para ilmuwan yang dipimpin oleh Christopher R. Webster dari NASA Jet Propulsion Laboratory di Pasadena, California, menemukan bahwa kadar metana dalam atmosfer Mars yang tipis biasanya sangat rendah, kurang dari 0,5 bagian per miliar volume. Tetapi dengan data yang sekarang membentang lebih dari lima tahun, para ilmuwan melaporkan bahwa kadar metana naik dan turun dengan faktor tiga, dan variasi tampaknya mengikuti musim Mars.

"Sangat, sangat menarik dan membingungkan," kata Dr. Webster. Para ilmuwan awalnya mengharapkan sedikit metana di atmosfer Mars, karena molekul itu adalah mudah hancur oleh sinar matahari dan reaksi kimia. Namun pada 2003, pengamatan dari Bumi menunjukkan gumpalan metana di beberapa bagian Mars. Jujak itu menghilang dua tahun kemudian.

Karena metana tidak bertahan di atmosfer, jumlah yang signifikan di sana telah dirilis baru-baru ini. Metana dapat diciptakan oleh interaksi geologis antara batu, air dan panas, atau bisa juga merupakan produk mikroba yang melepaskan metana sebagai produk limbah. Keingintahuan ditambahkan ke misteri ketika mencari metana dan awalnya tidak menemukan sama sekali. Teknik yang lebih sensitif mampu mengukur tingkat yang lebih rendah, di bawah 1 bagian per miliar.

Kemudian pada 2013 merekam ledakan metana yang berlangsung setidaknya dua bulan. Wahana telah mengukur beberapa jejak metana, tetapi kerutan baru adalah undulasi di tingkat latar belakang yang rendah - lebih tinggi di musim panas daripada musim dingin. Dengan pola musiman, para ilmuwan sekarang dapat mulai menguji ide-ide tentang sumber metana, kata Dr. Webster.

Michael J. Mumma, seorang ilmuwan di Goddard Space Flight Center yang memimpin pengukuran berbasis Bumi sebelumnya dan yang tidak terlibat dengan penelitian Curiosity, mengatakan bahwa pekerjaan dilakukan dengan hati-hati, dan menegaskan tingkat latar belakang yang rendah, tetapi bahwa dia belum yakin dari variasi musiman.

Dia mengatakan timnya telah melakukan putaran pengukuran berbasis darat awal tahun ini tetapi mereka belum menganalisis data. Informasi tambahan akan datang dari Trace Gas Orbiter Badan Antariksa Eropa, yang memulai pengumpulan data ilmiahnya beberapa bulan yang lalu. Akhirnya, itu akan menghasilkan peta global metana, tetapi belum ada hasil yang dirilis.

Misi masa depan juga bisa memberikan petunjuk tambahan untuk membantu para ilmuwan memecahkan teka-teki metana dan organik. Wahana antariksa NASA, saat ini dalam perjalanan, akan mengukur marsquakes. Ada kemungkinan bahwa dampak meteor, yang mungkin dapat direkam oleh InSight, merusak permukaan dan memungkinkan kantong-kantong metana di bawah tanah untuk naik ke atmosfer.

Dua peluncuran rover pada tahun 2020, satu dari NASA dan satu dari Badan Antariksa Eropa, juga akan mengumpulkan sampel batuan yang lebih baik untuk mempelajari organik. Yang Eropa akan mampu mengebor beberapa meter ke dalam batuan Mars, jauh lebih dalam daripada beberapa inci yang dapat dipelajari oleh Curiosity.

Rover NASA berikutnya berencana untuk mengumpulkan batu yang akan dibawa kembali ke Bumi pada misi nanti di mana para ilmuwan akan dapat memeriksa mereka dengan instrumen yang lebih luas. "Bayangkan apa yang bisa kita lakukan di Bumi di laboratorium Bumi dalam waktu 10 tahun," kata Dr. Gupta.


Editor: Rohmat Haryadi

Rohmat Haryadi
09-06-2018 21:32